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Resulta interesante para la historia que el café no es originario de Costa Rica, sino que fue importado de Etiopía a fines del siglo XVIII. Poco después, en la década de 1800, el gobierno impulsó vigorosamente la producción de café. Al repartir tierras a los agricultores específicamente para cosechar café, surgieron plantaciones en todo el país.

La economía de Costa Rica se reformó rápidamente de sus raíces coloniales basadas en las aldeas hacia un sistema de exportación masivo. Inicialmente, Inglaterra fue el principal comprador de café costarricense. La ruta comercial a Londres abrió la puerta de la educación en el extranjero para los costarricenses. Indirectamente, las exportaciones de café llevaron a doctores e ingenieros costarricenses de calidad.

Parte de la razón por la cual la producción de café tomó auge en Costa Rica es la composición del suelo. La acidez en el suelo, su materia orgánica natural y una mezcla de cenizas volcánicas crean una mezcla altamente propicia para el crecimiento de las plantas de café y produce el famoso sabor del café costarricense.

Costa Rica se especializa en café arábica, que es la primera especie de café que se ha cultivado y es autóctona de Etiopía. De hecho, Costa Rica produce solo café arábica de alto grado, como lo dicta la ley costarricense.

En los últimos años la producción de café en Costa Rica ha disminuido en más de 1/3 desde 2002, lo que se ha relacionado con la edad de las plantaciones y la falta de renovaciones en ellas.

Aunque la disminución en la producción ha tenido un efecto significativo en la economía, existen algunos beneficios ambientales. El proceso de recolección de café crea desechos que son dañinos para la vida silvestre circundante y para las personas, especialmente cuando se vierte en los ríos cercanos. Además, Costa Rica ha sufrido deforestación grave en el pasado, por lo que las nuevas tasas de producción de café costarricense han equilibrado los esfuerzos de preservación de la exuberante vida silvestre del país.